Quimioterapia: definición, motivos, proceso

¿Qué es la quimioterapia?

La quimioterapia es el término utilizado por los médicos para describir el tratamiento de tumores malignos con los llamados fármacos citostáticos. Estos fármacos intervienen en el ciclo de reproducción de las células e inhiben su división (citostasis = detención celular). Cuanto más rápido se multiplican las células, mayor es el efecto de los fármacos citostáticos. Y como las células cancerosas tienen una tasa de división particularmente alta, son particularmente susceptibles a los fármacos citostáticos.

Sin embargo, también hay otros tipos de células (sanas) en nuestro cuerpo que se multiplican rápidamente, por ejemplo las de la médula ósea o las membranas mucosas, que forman la sangre. También sienten los efectos de los fármacos citostáticos durante la quimioterapia, lo que explica los numerosos efectos secundarios de la terapia.

La quimioterapia se puede realizar como parte de una estancia hospitalaria o como tratamiento ambulatorio. El paciente recibe quimioterapia ambulatoria, ya sea en una consulta de oncología o en la consulta externa del hospital.

Fases de la quimioterapia

Básicamente, existen tres fases de quimioterapia por las que pasa el paciente:

  • Fase de inducción: quimioterapia intensiva hasta que el tumor retroceda.
  • Fase de consolidación: quimioterapia con dosis reducida para estabilizar la regresión tumoral.
  • Fase de mantenimiento: terapia menos agresiva que se administra durante un período de tiempo más largo para evitar que el crecimiento del tumor recurra

Quimioterapia neoadyuvante y quimioterapia adyuvante

La quimioterapia neoadyuvante es el término utilizado por los médicos para describir la quimioterapia que se administra antes de la extirpación quirúrgica de un tumor. El objetivo suele ser reducir el tamaño del tumor y contrarrestar la propagación temprana de las células tumorales (metástasis). El objetivo es conseguir que el procedimiento quirúrgico no tenga por qué ser tan radical. En el lenguaje internacional, la quimioterapia neoadyuvante también se denomina “quimioterapia primaria”.

¿Quimioterapia curativa o paliativa?

Si el objetivo de la quimioterapia es curar al paciente de su cáncer, esto se denomina intención curativa. Desafortunadamente, también hay situaciones en las que ya no es posible curar, por ejemplo si el tumor ya se ha extendido a otros órganos: entonces se considera la quimioterapia paliativa. El objetivo es aliviar los síntomas y prolongar la supervivencia del paciente.

¿Cuánto dura la quimioterapia?

No es posible decir en términos generales cuánto tiempo debe recibir un paciente los fármacos citostáticos. La duración de la quimioterapia depende del tipo y estadio del cáncer, del estado de salud general del paciente y de la combinación de fármacos elegida (la quimioterapia suele implicar una combinación de diferentes fármacos citostáticos).

La quimioterapia generalmente se lleva a cabo en varios ciclos de tratamiento. Esto significa que el paciente recibe fármacos citostáticos durante uno o más días. A continuación se hace una pausa de algunas semanas para permitir que el cóctel de sustancias activas surta efecto y el organismo se recupere de los efectos secundarios. Entonces comienza un nuevo ciclo de tratamiento.

¿Cuándo se administra la quimioterapia?

Quimioterapia para el cáncer de pulmón.

La quimioterapia es actualmente el método de tratamiento más importante, especialmente para el cáncer de pulmón de células pequeñas. El cáncer de pulmón de células no pequeñas tiende a extirparse quirúrgicamente. La quimioterapia con citostáticos que contienen platino sólo se utiliza aquí, en todo caso, como complemento.

Quimioterapia para el cáncer de mama

La quimioterapia también se utiliza para tratar el cáncer de mama. Por ejemplo, los expertos recomiendan quimioterapia adicional (quimioterapia adyuvante) después de la extirpación quirúrgica de un tumor con muchos receptores HER2 (lugares de acoplamiento para factores de crecimiento) en la superficie de las células cancerosas. Las pacientes con cáncer de mama menores de 35 años también suelen ser tratadas con fármacos citostáticos después de la cirugía tumoral.

Quimioterapia para el cáncer de estómago.

Un tumor maligno del estómago o de la transición del esófago al estómago también suele tratarse con quimioterapia, normalmente además de la extirpación quirúrgica. A veces se recomienda quimioterapia perioperatoria. Esto significa que la administración de fármacos citostáticos se inicia antes de la extirpación quirúrgica del tumor y se continúa después.

En otros casos, se utiliza quimioterapia neoadyuvante para tratar de reducir el tamaño del tumor de modo que después sea necesario cortar menos tejido.

Si el cáncer de estómago está tan avanzado que ya no es posible una cura, se puede utilizar quimioterapia paliativa para intentar aliviar los síntomas provocados por el tumor y prolongar la supervivencia.

El cáncer de colon avanzado generalmente se trata con cirugía y quimioterapia posterior. Si la extirpación quirúrgica del tumor ya no ofrece posibilidades de curación, la quimioterapia por sí sola puede seguir siendo útil, es decir, aumentando la calidad de vida y el tiempo de supervivencia de los afectados.

A los pacientes con cáncer de recto a menudo se les recomienda una combinación de radioterapia y quimioterapia (radioquimioterapia) antes de la cirugía. Con ello se pretende reducir el tamaño del tumor y así simplificar la operación posterior.

Quimioterapia: leucemia

La quimioterapia intensiva (quimioterapia en dosis altas) es la terapia más importante para la leucemia aguda. Debe iniciarse lo antes posible después del diagnóstico.

La leucemia linfocítica crónica (LLC) progresa muy lentamente. En las primeras etapas, siempre que no se presenten síntomas, se suele optar por la estrategia de "esperar y ver". Sin embargo, en etapas avanzadas o cuando aparecen síntomas, se inicia el tratamiento, muy a menudo una combinación de quimioterapia y terapia con anticuerpos (quimioinmunoterapia).

¿Para qué se utiliza la quimioterapia?

Durante la quimioterapia, el médico administra al paciente fármacos citostáticos que atacan las células tumorales y, por tanto, reducen el tamaño del tumor o inhiben su crecimiento.

Entre ciclos, el médico comprueba si el cáncer responde a los citostáticos. Esto se indica si el tumor se ha vuelto más pequeño o si las células cancerosas han retrocedido. Si el tratamiento no produce ningún efecto, no tiene sentido continuar con la quimioterapia según el calendario anterior.

Quimioterapia: ¿pastillas o infusión?

Por lo tanto, el médico suele administrar los fármacos citostáticos al paciente en forma de infusión en una vena, a través de la cual llegan al corazón. Esto luego bombea el medicamento a todo el cuerpo (efecto sistémico).

Si, por el contrario, la quimioterapia no debe tener un efecto sistémico, sino sólo en el órgano afectado por el tumor, se pueden inyectar fármacos citostáticos en una arteria que irriga la zona afectada. Esto se conoce como quimioterapia regional.

En el caso de tumores cerebrales o de médula espinal, los fármacos citostáticos se administran directamente en el líquido cefalorraquídeo (administración intratecal).

Quimioterapia: Puerto

Una vez que se ha insertado el puerto, puede soportar entre 1,500 y 2,000 pinchazos de aguja, después de lo cual normalmente es necesario reemplazarlo. Una vez finalizada la quimioterapia, al paciente se le puede retirar nuevamente el puerto, previa consulta con el médico, lo que sólo requiere un procedimiento quirúrgico menor ambulatorio.

¿Cuáles son los riesgos de la quimioterapia?

La mayoría de los fármacos citostáticos no pueden distinguir entre células cancerosas patológicas y células sanas del cuerpo. Atacan especialmente las células con una alta tasa de división, como la médula ósea, las membranas mucosas y las células de la raíz del cabello. Esto conduce a efectos secundarios típicos como

  • Mayor riesgo de infección
  • trastorno de coagulación sanguínea
  • Rendimiento y fatiga reducidos
  • Náuseas y vómitos
  • diarrea
  • Infecciones del tracto urinario
  • Daño al hígado, corazón, riñón y tejido nervioso.

Cuando los fármacos citostáticos se administran a través de los vasos sanguíneos, se temen especialmente las llamadas extravasaciones. Esto significa que el medicamento no llega a la vena, sino al lado de ella. Esto puede provocar daños graves en el tejido circundante y, en el peor de los casos, la muerte de las células del mismo. Si es necesario, el tejido dañado debe eliminarse durante una operación.

Puedes leer sobre los efectos secundarios que pueden ocurrir y cómo se tratan en el artículo Quimioterapia: efectos secundarios.

¿Qué debo considerar después de la quimioterapia?

Informe inmediatamente a su médico si nota algún síntoma, en particular

  • fiebre
  • Sangrado (sangrado de las encías o la nariz, sangre en las heces o en la orina)
  • falta de aire
  • mareo
  • Diarrea

Nutrición durante la quimioterapia

Muchos pacientes sufren pérdida de apetito durante el tratamiento, sobre todo debido a los numerosos efectos secundarios. Para mantener tu peso, debes realizar varias comidas pequeñas al día. Se permiten alimentos integrales o alimentos integrales ligeros, adaptados a sus preferencias individuales. Si es necesario, puede buscar el consejo de un dietista especialmente capacitado.

Efectos tardíos de la quimioterapia

La mayoría de los efectos secundarios que sufre durante la quimioterapia desaparecerán una vez finalizado el tratamiento. Sin embargo, también existen efectos a largo plazo que pueden ocurrir mucho tiempo después del tratamiento:

  • Segundos tumores (años o décadas después)
  • Daño a los nervios (deterioro de la motricidad fina, sentido del tacto y del tacto)
  • Menopausia prematura en mujeres
  • Esterilidad
  • Estados de agotamiento (fatiga)

Tenga en cuenta también que una vez que haya sobrevivido a un cáncer que haya sido tratado con éxito con quimioterapia, entre otras cosas, esto no le protege de desarrollar otro tumor independiente en el transcurso de su vida. Por lo tanto, debe seguir acudiendo periódicamente a exámenes de detección del cáncer.